Más allá de Artemis I, la NASA planea un lanzamiento de cohetes más barato mientras que el Congreso pide más vuelos

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Joe Burbank/Orlando Sentinel/TNS

La NASA aún tiene que hacer despegar su cohete lunar de próxima generación, pero hace poco anunció un cambio en la forma en que planea pagar los lanzamientos futuros y también se rige por una nueva directiva del Congreso para aumentar la cantidad de vuelos cada año.

Artemis I, una combinación del cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial y la cápsula Orión, se lanzará desde el Edificio de Ensamblaje de Vehículos del Centro Espacial Kennedy el 18 de agosto a la Plataforma de Lanzamiento 39-B antes de un posible despegue el 29 de agosto. El vuelo de prueba sin tripulación enviará a Orión en una misión que podría durar hasta 42 días viajando más de 1 millón de millas, incluidas varias órbitas alrededor de la luna.

El objetivo principal es aprobar la capacidad de Orion para apoyar a la tripulación en futuras misiones, incluida la prueba de un escudo térmico que puede soportar el estrés de un reingreso intenso.

“Orion volverá a casa más rápido y más caliente que cualquier otra nave espacial”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, durante una conferencia de prensa el miércoles. “Va a golpear la atmósfera de la Tierra a 32 veces la velocidad del sonido”.

Si todo va bien, la NASA avanzará hacia la misión tripulada Artemis II no antes de mayo de 2024 que orbitará pero no aterrizará en la luna seguida de Artemis III no antes de 2025 que tiene como objetivo devolver a los humanos, incluida la primera mujer, a la luna. superficie por primera vez desde el Apolo 17 en 1972.

El hardware SLS y Orion para las primeras tres misiones Artemis está listo o en proceso, pero la Oficina del Inspector General de la NASA estimó en noviembre pasado que el programa Artemis habrá superado los $ 93 mil millones hasta 2025. Eso incluye años de retrasos de Boeing, el contratista principal del SLS y, en menor grado, Lockheed Martin de Orion.

Cuando la NASA lo anunció originalmente en 2012, el primer lanzamiento debía tener lugar ya en 2016 con costos esperados de $ 500,000 por lanzamiento. La proyección de costos para cada lanzamiento ahora es de $ 4.1 mil millones a través de las primeras cuatro misiones, según la auditoría. De eso, los cohetes SLS representan 2.200 millones de dólares.

Otros costos de desarrollo para características como el lanzador móvil de la NASA y la creación de nuevos trajes espaciales son parte de los $93 mil millones proyectados. El inspector general Paul Martin le dijo al Congreso en marzo que tanto los socios comerciales como la administración de la NASA llevaron a que el costo se disparara.

“Vimos que los contratos de costo adicional que la NASA había estado usando para desarrollar ese sistema combinado SLS y Orion funcionan para los contratistas en lugar de la ventaja de la NASA”, dijo.

En reacción, la NASA anunció esta semana que cambiaría a un nuevo modelo de contrato de servicios para la parte SLS de los lanzamientos que comienzan con Artemis V actualmente planeados para no antes de 2027.

“A medida que avanzamos en el camino, estamos haciendo diferentes contratos, poniendo más énfasis en la eficiencia de nuestros socios comerciales”, dijo Nelson. “Estamos tomando un montón de contratos y consolidándolos, y lo que verá es que el costo se reducirá. ... Con el tiempo, por vuelo, ese costo se reducirá. Pero independientemente, el espacio es difícil y está desarrollando una capacidad de lanzamiento completamente nueva para apoyar la vida humana y traerla de vuelta de manera segura. Va a costar dinero”.

Si bien la hoja de ruta de Artemis de la NASA solo requería un lanzamiento por año después de Artemis III, el Congreso esta semana, como parte de la Ley de Autorización de la NASA de 2022, ordenó a la NASA que busque “no menos de 1 lanzamiento del Sistema de Lanzamiento Espacial anualmente a partir del primer lanzamiento tripulado exitoso de Orion en el Sistema de Lanzamiento Espacial, con el objetivo de 2 lanzamientos del Sistema de Lanzamiento Espacial anualmente tan pronto como sea posible”.

La ley de autorización también quería mantener los ojos de la NASA en Marte sin ignorar una presencia sostenida en la luna, incluido el establecimiento dentro de los 120 días posteriores a la aprobación de la ley de un “Programa Luna a Marte” para “lograr el objetivo de la exploración humana de Marte”. "

Para llegar a la cadencia de lanzamiento de dos veces al año, deberá fluir más dinero para la construcción de una segunda plataforma de lanzamiento móvil en KSC, que deberá estar completa para respaldar un futuro diseño de cohete SLS que incluye una etapa superior de exploración más grande. capaz de transportar tanto Orion como cargas útiles más grandes que se esperan para Artemis IV y más allá.

Esta historia fue publicada por el periodista RIchard Tribou. Sigue al Orlando Sentinel para más cobertura sobre NASA y el espacio Facebook.com/goforlaunchsentinel.