Lo que hay que saber sobre el próximo gran lanzamiento espacial de la NASA

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El mayor lanzamiento de un cohete desde 1973 podría darse a finales de este mes, ya que la NASA espera lanzar su nuevo cohete lunar en su primer vuelo de prueba.

La misión Artemis I, un vuelo de prueba del cohete SLS (Sistema de lanzamiento espacial) de la NASA y de la nave espacial Orion, está programada para despegar no antes de las 8:33 am (hora del este) del 29 de agosto, con ventanas de lanzamiento de reserva el 2 y el 5 de septiembre en caso de que el clima u otros problemas hagan que la NASA suspenda el lanzamiento. El lanzamiento y las actividades previas al mismo se retransmitirán en directo por NASA TV, la aplicación de la NASA y el sitio web de la agencia espacial.

El cohete SLS será el más potente que jamás haya volado. Con una altura de 322 pies (99 metros) y un empuje de 8,8 millones de libras, supera al cohete Saturno V que llevó a los astronautas del Apolo a la Luna y que, aunque medía 363 pies (111 metros), solo generaba 7,6 millones de libras de empuje. El último Saturno V se lanzó en 1973, sin tripulación, para llevar la estación espacial Skylab.

El lanzamiento de Artemis I utilizará la misma plataforma que el primer despegue de un Saturno V en 1969 durante el programa Apolo, el Complejo de Lanzamiento 39B del Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida.

La nave espacial Orión es una cápsula de aspecto similar a la cápsula espacial Apolo de los años 70, y en el vuelo de prueba Orión viajará, orbitará y regresará de la Luna tras 42 días en el espacio. La nave llevará tres maniquíes diseñados para recoger datos sobre cómo podría afectar un vuelo similar a los futuros astronautas humanos y volará más de 40.000 millas (64.374 kilómetros) más allá de la Luna, lo más lejos que ha volado un vehículo diseñado para ser tripulado por humanos.

Y los astronautas humanos están a la espera: Artemis I es la primera misión del programa lunar Artemis de la NASA, el programa de la agencia espacial para devolver a los humanos a la superficie lunar en 2025. Si todo va bien con Artemis I, Artemis II llevará una tripulación humana en un sobrevuelo lunar en mayo de 2024, mientras que, en algún momento de 2025, Artemis III hará aterrizar a seres humanos en la Luna por primera vez desde la década de 1970.

La NASA tiene previsto lanzar varias misiones Artemis hasta la década de 2030, con astronautas que construirán una estación espacial lunar y bases de larga duración en la región polar sur de la Luna. El programa no solo hará avanzar la ciencia lunar, sino que proporcionará a la NASA la oportunidad de poner a prueba las tecnologías y las operaciones y habilidades necesarias para asumir algún día un reto mayor: enviar astronautas a Marte en la década de 2040.