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El verdadero legado de Don Francisco más allá del personaje que hizo historia en la TV

Para el artista, conductor, filántropo y empresario chileno, el secreto de la eterna juventud es la generosidad

Don Francisco visita por primera vez el CRIT de San Antonio, la manifestación en la vida real de lo que considera su gran legado.
Don Francisco visita por primera vez el CRIT de San Antonio, la manifestación en la vida real de lo que considera su gran legado. (Cortesía Alicia Civita)

El legendario Don Francisco está desapareciendo poco a poco. Hasta se puede decir que un paso a la vez. Y conste que Mario Kreutzberger, el hombre que por décadas encarnó al personaje televisivo que hizo historia en el mundo de habla hispana camina más de 10,000 pasos al día. También anda 16 millas en bicicleta, pero esa es otra historia y mucho menos interesante que la que el artista, conductor, filántropo y empresario chileno contó a Yahoo Vida y Estilo a principios de diciembre en San Antonio, Texas.

El 28 diciembre, Don Mario, como le conocen sus colaboradores, cumple 83 años. Con tres hijos, 11 nietos y cuatro biznietas, solo los que conocen su historia, o los que lo ven en reposo, podrían imaginar que ya está en su octava década de vida. Una vez que se activa, emite la energía y tiene los movimientos de un hombre de menos edad. Cuando empieza hablar parece que está en la flor de la vida. Los que logran acercarse lo suficiente para verle la mirada se pueden dar cuenta de que no se le pasa nada. Ni siquiera lo que está sucediendo detrás de él, aunque tenga al frente fuertes luces, cámaras y una veintena de observadores.

Y si empieza hablar de sus proyectos hay que parar de pensar en los años. Sus decisiones en los últimos años de retirarse primero de 'Sábado Gigante', luego de 'Don Francisco presenta' y más recientemente del Teletón Chile parecen hablar de un hombre cerrando ciclos. Pero asumir que eso es lo que está pasando sería un error. Kreutzberger está simplemente haciéndose al lado para que "las nuevas generaciones se encarguen de modernizar las cosas. Eso no me toca a mí", dice con gran practicidad.

Lo único que parece estar dejando atrás es esa imagen de Don Francisco. El que está ahora es Don Mario, quien quiere alimentar lo que ve como su verdadero legado.

A juzgar por su nuevo podcast y los proyectos que está cocinando, lo que quiere es alimentar con consejos a esas nuevas generaciones y abrir espacios para los mayores de 60 años. También disfrutar y agradecer. "No hay como seguir adelante sin eso", afirma.

La electricidad de Don Francisco

El viaje a San Antonio era importante. Kreutzberger y esta reportera visitamos juntos el Centro de Rehabilitación Infantil Teletón (CRIT), financiado por la jornada de recaudación de fondos que realiza TelevisaUnivision.

A pesar de que como Don Francisco y como él mismo detrás de cámaras, el comunicador ha sido el creador y el motor de la iniciativa, nunca había visitado el CRIT de San Antonio, un centro cuyo lema de "amor y ciencia" se ve en cada rincón. Desde la alegre decoración del lugar -la recepción está diseñada en forma de un tren que va hacia la esperanza-, las sonrisas de todos los médicos, terapeutas, personal administrativo, voluntarios y hasta los niños y sus familias.

Sin Kreutzberger y su Don Francisco el lugar no existiría. Fue él quien llevó el concepto del teletón a Chile, inspirado en el proyecto del mismo nombre que el comediante Jerry Lewis tuvo por años en Estados Unidos. Fue él también quien creó la Organización Internacional de Teletones (ORITEL), una vez que el Teletón de Chile se hizo famoso. También fue él quien les dio las herramientas a los creadores del Teletón de México y, claro, fue instrumental en la creación del TeletónUSA.

"Ha sido la piedra seminal de todo esto", dijo a Yahoo Vida y Estilo Federica 'Fica' Soriano, la directora del CRIT de San Antonio, quien formó parte del equipo de México desde su nacimiento.

Fue ella la encargada de recibirlo en su casa. Por donde pasaba Don Francisco se sentía esa electricidad que generan las estrellas. Todos lo reconocían. La noche anterior se realizó una cena especial en su honor. Meseros y muchos comensales le pidieron fotos.

"Es muy emocionante tenerlo acá", reconoció Soriano. "Ha sido una gran inspiración para la filantropía en América Latina como la conocemos hoy en día".

La génesis del Teletón

La aventura filantrópica de Mario Kreutzberger comenzó en 1976, cuando vio la Teletón de Jerry Lewis en Estados Unidos. Pero la semilla ya estaba sembrada en su programa "Usted no conoce Chile", donde descubrió las duras realidades de la vida rural. Recuerda con emotividad cómo una campaña para una máquina liofilizadora marcó el inicio de su camino en la ayuda humanitaria.

El encuentro con un niño discapacitado en el campo chileno fue un punto de inflexión. Estaba recorriendo el interior del país en su programa cuando a la distancia vio lo que le pareció un perro amarrado a una higuera. "Cuando me acerqué vi que no era un perro, era un niño y eso me violentó. El niño estaba amarrado en la cintura. Estaba a la sombra, por supuesto. Golpeé la puerta de la casa que estaba allí y la señora que abrió me dijo ' Discúlpeme, yo sé por qué me está diciendo, pero yo tengo cuatro niños más pequeños, mi hijo es débil mental, les puede hacer algo. Mi marido está en este momento accidentado porque se dio vuelta en un tractor y yo tengo que trabajar en el campo", recordó.

Ese episodio, que aún lo conmueve lo impulsó a buscar soluciones para los niños con discapacidad en Chile.

En 1978, se realizó la primera Teletón en Chile, con la intención de recaudar un millón de dólares, una suma sin precedentes en ese momento. El resultado fue abrumador: se recaudaron 3,5 millones de dólares, permitiendo no solo reparar una casa existente sino construir el primer instituto en Chile. Hoy, la Teletón atiende al 97% de niños con discapacidad en el país, con 14 institutos y dos en construcción.

El éxito de la Teletón en Chile inspiró iniciativas similares en otros países de América Latina, evidenciando la capacidad de la región para la solidaridad y la generosidad. A pesar de las diferencias económicas con Estados Unidos, los teletones en Latinoamérica han recaudado sumas impresionantes, destacando el compromiso de las comunidades con las causas sociales.

En México existen hoy en día 24 Centros de Rehabilitación e Inclusión Infantil, incluyendo unos para ayudar a los niños con autismo y otro con cáncer. "Ya no tengo espacio para las fotos de todos los centros que tenemos en México", contó Soriano con orgullo. Los CRIT hermanos del de San Antonio están representados con imágenes de las fachadas en la pared de la escalera principal del lugar.

Un agradecimiento en vida y ladrillos

Al hablar sobre su legado, Mario Kreutzberger se muestra modesto: "No creo que me corresponda personalizar esto en un individuo. Aquí son muchos los que han contribuido". Sin embargo, admite sentirse orgulloso de haber encendido o contribuido a una llama ya existente en lo que se refiere a los esfuerzos filantrópicos.

En concreto, al hablar del CRIT de San Antonio y el TeletónUSA, el chileno ve el centro como "el agradecimiento de muchos, comenzando por mí, a los niños de este país que nos recibió". Desde su fundación hace 11 años, allí se han atendido 1.800 familias. Soriano explica que el apoyo no solo es para el menor con discapacidad, sino para todo su entorno. No solo reciben niños latinos, aunque sí son la mayoría. "Es para toda la comunidad", dijo la directora del CRIT.

"Yo al venir acá veo que aquí hubo muchos hispanos de diferentes nacionalidades. Eran mexicanos, eran colombianos, eran nicaragüenses, puertorriqueños, no puedo nombrarlos a todos los que dieron alguna vez al Teletón USA. Aquí, una pelota, un ladrillo, un asiento, dos ladrillos, fueron el aporte de algunos de los participantes", subrayó. "Es emocionante verlo en carne y hueso, aquí en ladrillo".

Don Francisco visita por primera vez el CRIT de San Antonio. (Cortesía Alicia Civita)
Don Francisco visita por primera vez el CRIT de San Antonio. (Cortesía Alicia Civita)

Para él, el ser considerado un ícono de la televisión por 'Sábado Gigante' palidece al lado de la cantidad de niños que se han podido ayudar gracias a los teletones. También le enorgullece más el que estas iniciativas hayan expandido y profundizado la conversación sobre la importancia de "la inclusión" en la sociedad de habla hispana.

"La inclusión de la discapacidad es fundamental", enfatiza, reconociendo los avances significativos en esta área en las últimas décadas.

Es algo que celebra Jessica Rangel, cuya hija de 10 años, Maritza Gómez, es paciente del Teletón. "Nosotros hemos aprendido a llevarla a todas partes. Vamos al cine con ella, vamos a montar caballo, vamos a comer. Mientras haya vida hay que vivir", afirmó esta madre de cinco hijos, quien ya perdió a su hija mayor por la misma condición genética que sufre su chiquita.

Cecilia Guerrero y su mamá coinciden en el valor del CRIT de San Antonio, más allá de la terapia física en sí misma. "Yo aquí me siento normal", dijo la joven, quien estudia la secundaria en casa para poder estar libre para las terapias. "Es mi lugar feliz", dijo la chica, quien sueña con ser directora de videos musicales y cine.

Cecilia Guerrero y su madre en el CRIT de San Antonio (Cortesía Alicia Civita)
Cecilia Guerrero y su madre en el CRIT de San Antonio (Cortesía Alicia Civita)

Con 'Ganas de Vivir'

Al reflexionar sobre el futuro, Don Mario, expresa su deseo de seguir contribuyendo."Quiero mantenerme activo", afirma. "Seguir aportando en cualquier forma posible, ya sea a través de programas de televisión, campañas de salud, o iniciativas de inclusión para personas mayores".

Se ha convertido en podcaster por primera vez. Su podcast se llama "¿Qué dice el público?", haciendo eco de sus palabras para con la audiencia de 'Sábado Gigante'. La primera temporada es una especie de decálogo del éxito, como ya lo había contado en su libro "Entre la espada y la TV".

En un tono más personal, comparte anécdotas sobre su vida cotidiana y cómo enfrenta los desafíos de la edad, con un espíritu siempre joven y una sonrisa cómplice. "El secreto de la eterna juventud es dar", concluye, dejando un mensaje de generosidad y esperanza.

Por eso, invita a la gente de Estados Unidos a donar en la jornada anual de recaudación del TeletónUSA, que tendrá lugar este 16 de diciembre, con la conducción de Alejandra Espinoza.

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